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L’aérotrain a impressionné avant d’être subitement abandonné en 1974

Posted by ardsl sur 11 août 2012

Le prototype de Jean Bertin a circulé à plus de 430 km/h bien avant le TGV sans toucher le sol grâce à ses coussins d’air.

C’était un magnifique projet des Trente glorieuses devant porter haut les couleurs nationales et révolutionner le monde des transports terrestres. L’aérotrain va faire rêver des millions de Français dans les années soixante et jusqu’à l’été 1974. Ils seront même plusieurs milliers à pouvoir tester l’efficacité de ce véhicule futuriste qui ne roule pas mais vole… à moins d’un centimètre du sol.

Son invention n’est en effet pas le fruit de l’industrie ferroviaire mais de l’entreprise Bertin & Cie fondée 1956 par Jean Bertin. Le polytechnicien s’est distingué par des innovations notables dans l’aéronautique comme l’inverseur de poussée qui équipe les moteurs d’avion à réaction. C’est d’ailleurs sur les avions que se consacre l’activité de la société quand en 1957, l’un de ses ingénieurs, Louis Duthion, met en évidence « l’effet de sol ». Quatre ans plus tard, il dépose le brevet du coussin d’air. À partir de là, Jean Bertin et ses équipes vont concevoir l’aérotrain. Ses petites roues ne lui serviront qu’à décoller et atterrir de quelques millimètres, un monorail en forme de T inversé le guidant et un turboréacteur le propulsant sans qu’il ne rencontre de frottement et donc de résistance au sol. De quoi favoriser une vitesse très élevée alors que les trains font encore preuve d’une grande lenteur. Dès 1964, une maquette à l’échelle 1/20 e est présentée et en avril 1965, la société d’étude de l’aérotrain est créée.

Jean Bertin va apporter l’essentiel de l’investissement pour construire dans l’Essonne une piste d’essai de 6,7 km entre Gometz-le-Châtel et Limours pour démontrer l’efficacité de son invention. Les prototypes vont alors se succéder, toujours plus performants, et les records de vitesse être sans cesse repoussés : 200 km/h rapidement puis 345 en novembre 1967 puis 422 km/h le 22 janvier 1969.

Les pouvoirs publics sont alors sous le charme et c’est l’État qui va financer en 1969 une seconde voie expérimentale de 18 km entre Ruan et Saran, non loin d’Orléans, pour faire circuler un modèle qui s’éloigne du prototype pour se rapprocher d’une version commerciale, l’I80 et ses 80 places. « Il va parcourir des dizaines de milliers de kilomètres sans incidents », souligne François Legagneux de l’Association des amis de l’ingénieur Jean Bertin qui s’emploie à ne pas laisser tomber dans l’oubli cette belle invention qui ne connaîtra pourtant jamais de commercialisation.

L’aérotrain, qui dépasse les 430 km/h le 5 mars 1974, fait l’objet d’un contrat pour relier la ville nouvelle de Cergy au quartier de la Défense. Mais le projet est abandonné le 17 juillet 1974. Officiellement, il est victime de la crise pétrolière qui commence à frapper, de son coût. Il est incompatible avec le réseau ferroviaire existant et ses gares. Le TGV, qui roule à l’électricité, est dans les cartons de SNCF. Pour atteindre la grande vitesse, il lui faut aussi des voies spéciales mais il peut rouler sur les voies classiques et utiliser leurs gares même si lui-même donnera naissance à de nouvelles gares.

Pour les défenseurs de l’aérotrain qui estiment qu’il a boosté l’avènement du TGV, ce ne sont pas les seules raisons. Certains pensent que le monde ferroviaire et l’industrie métallurgique de l’époque ne voyaient pas d’un œil bienveillant une invention rivale venue de l’aéronautique et ont pesé de tout leur poids pour que l’État s’en détourne. Le débat est toujours ouvert.

(Avec Le Progrès).

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